Opinion | Coronavirus et approvisionnement alimentaire mondial. Que se passe-t-il?

WATERLOO, Ontario – Les Belges sont invités à augmenter la consommation de frites. Partout au Royaume-Uni, les agriculteurs ont déversé des millions de lait dans les égouts au lieu de le jeter dans du beurre. En Iran, des millions de poussins – qui ont peut-être été liés à des barbecues pendant une journée – ont été enterrés vivants. En Inde, les agriculteurs donnent des fraises au bétail au lieu de les envoyer sur les marchés.

Est-ce à cela que ressemble un système alimentaire mondial "efficace"?

Selon des économistes, des politiciens et des entreprises qui ont fait pression pour des chaînes d'approvisionnement alimentaire toujours plus interconnectées au cours des 50 dernières années, voici ce que cela devrait être: chaque pays est spécialisé dans ce qu'il fait le mieux – pommes de terre en Belgique, boeuf au Canada, cacao au Ghana – et le mettre sur le marché mondial. Les fabricants et les transformateurs du pays se spécialisent également comme moyen de minimiser les coûts. En conséquence, du moins en théorie, les prix restent bas, le monde est nourri et tout le monde y gagne.

Le coronavirus a révélé qu'il existe de sérieuses faiblesses à trop s'appuyer sur cette approche. L'amélioration de l'efficacité peut certainement être une bonne chose, surtout si les consommateurs bénéficient d'économies et d'un accès à des aliments plus diversifiés. Mais les changements de ces dernières années ont sapé d'autres objectifs importants, tels que la capacité de s'adapter pendant une crise. Lorsque de nouvelles barrières empêchent la nourriture d'atteindre ses marchés ou que la demande baisse soudainement – comme c'est le cas actuellement – le système s'effondre.

L'effondrement actuel est le produit de plusieurs perturbations que le système alimentaire est mal équipé pour gérer: les fermetures, les frontières fermées, les restrictions commerciales et le virus lui-même. N'importe lequel de ces facteurs aurait causé des problèmes dans les chaînes d'approvisionnement alimentaire complexes et spécialisées du monde. Tous ces événements qui se produisent en même temps sont en train de se ruiner.

Le commerce international des denrées alimentaires remonte à plusieurs siècles – les anciens Romains faisaient du commerce de vin à travers la Méditerranée; épices ont parcouru la route de la soie médiévale – mais depuis les années 1970, lorsque l'industrialisation agricole a vraiment commencé à s'accélérer, de plus en plus de personnes ont compté sur un autre pays pour assurer au moins une partie du dîner. Le commerce international des denrées alimentaires a quintuplé depuis les années 1990, lorsque les gouvernements se sont mis d'accord sur de nouvelles règles pour ouvrir le commerce des denrées alimentaires. Aujourd'hui, près d'un quart de tous les aliments produits traversent une frontière.

Les grandes sociétés transnationales ont vu une opportunité de profiter de ces changements et sont désormais des acteurs clés dans le commerce, la transformation et l'emballage des aliments. Comme nous l'avons vu l'émergence d'entreprises mégasize qui dominent des secteurs entiers du reste de l'économie, les plus grandes entreprises agroalimentaires ont régulièrement racheté leurs rivaux ces dernières années et ont un pouvoir énorme.

Ces changements ont transformé les systèmes alimentaires qui étaient à nouveau localisés et diversifiés pour être plus spécialisés, éloignés et contrôlés par les entreprises. Les agriculteurs acceptent de plus en plus de produire des biens individuels – cultures, viandes, produits laitiers – pour une poignée de grandes entreprises transnationales qui les transforment et les commercialisent. Un système alimentaire organisé de cette manière peut être "efficace" pour faire baisser les prix, mais il a aussi des coûts: pour l'environnement, pour les inégalités sociales et, comme la pandémie l'a révélé, pour la flexibilité face aux perturbations.

La spécialisation rend difficile le passage à différents marchés en cas de perturbation. La Belgique, l'un des principaux exportateurs mondiaux de pommes de terre, a perdu des ventes non seulement aux restaurants fermés locaux, mais aussi à d'autres pays européens et à la Chine en raison de désavantages. Les Belges peuvent au moins essayer de manger les pommes de terre à la maison. Cette stratégie ne fonctionne pas pour toutes les cultures: la Côte d'Ivoire et le Ghana, les deux plus grands exportateurs mondiaux de cacao, ont perdu des marchés en Europe et en Asie alors que les gens commençaient à se concentrer sur l'achat d'articles importants pendant les fermetures au lieu du chocolat.

Le fait de voir les produits laitiers gâtés, les légumes pourris et les animaux inutilement déployés partout dans le monde devrait nous obliger tous à réévaluer notre approvisionnement alimentaire "efficace" et à essayer de créer un système qui résiste mieux aux chocs. Nous devons rajeunir les systèmes alimentaires locaux et régionaux pour réduire les vulnérabilités qui découlent d'une trop grande dépendance à l'égard des aliments importés et dominés par les entreprises. Cela ne signifie pas couper tout commerce ou éliminer tous les aliments, mais cela crée de la diversité, des moyens de subsistance décents pour les travailleurs et des opportunités pour les petites et moyennes entreprises de prospérer dans des chaînes d'approvisionnement alimentaire plus courtes et plus durables près de chez elles.

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